當代,我們已見證到許多新形態的避孕方式、生育治療,和陰道健康照護的治療。然而,在生技產業裡,針對女性健康的投資卻寥寥無幾。儘管在過去幾年,生技產業出現大量的首次公開招募活動和新玩家,包括Agile(敏捷)、Daré、Juniper、Myovant和ObsEva等,關於女性的生物科技卻仍還未引起人們的注意。

 

美國在2015年,花費在女性健康上的人均支出,比花費在男性健康上的24%。然而,對於女性健康相關初創公司的投資,卻只有數百萬美元(而非數十億美元),僅僅只佔針對女性擔任領導者公司的創投資金的5%不到。

 

有三個關鍵原因,說明了為何女性健康—作為生物科技領域內的一項專門領域—才剛開始起步。

 

生技產業領導者的性別差距

毫不意外地,許多和女性健康相關的生技公司,是由女性擔任領導者的。然而,在所有的生技產業公司中,只有僅僅不到10%的首席執行長(CEO)職位是由女性擔任的。

 

這為什麼重要?女性和男性關注的層面不同(想法不同),尤其在關乎他們健康的這個議題上。多數女性可能會經歷一連串關鍵的生命階段和選擇—包括月經、妊娠、計劃生育、更年期,和賀爾蒙治療。而這些是男性沒有親身經歷過的。這也意味著男性較不可能意識到改善女性健康的價值—創造新興類型的治療,並增加女性在健康醫療上的選擇。隨著越來越多的女性晉升為生技領域的領導者,我們可以幫助我們的男性同行了解我們的健康需求,以及創新能如何提供幫助。

 

以避孕藥為例子:荷爾蒙藥丸的圓形口服製劑包裝,長期以來一直提供給女性一種實際上的選擇。然而,藥丸必須每天服用、可能會與其它藥物相互作用,且光是簡單的人為疏失就可能降低藥效,導致意外懷孕。千禧世代的年輕女性渴望找到其它更長效且方便的避孕選擇,尤其是那些對自己學業、事業和家庭有著詳細規劃的女性,和那些保有健康和永續生活風格的女性。

 

另一個經常被忽略的考量是女性比男性更可能會面對的保健問題。由於許多因素(包括性別造成的薪資差距),女性更可能需要醫療資助,並透過像Medicaid醫療補助計劃這類公共計劃,來獲得醫療保險,使用醫療資源。事實上,女性是Medicaid醫療補助計劃的多數受益者。這也意味著,創新的生技企業需要考慮整體的健保生態系統,並規劃安排,才能讓女性使用得到他們的產品。

 

女性在臨床試驗中的代表性不足

醫學創新立基於現有研究和科學知識的基礎之上。但直到20世紀90年代,美國政府才制定了指導方針並立法,為確保女性群體在聯邦政府資助的研究中,具有統計上的代表性。在任何創新的領域裡,企業都會遵循既有的研究或證據。因此,以往科學知識中女性在臨床試驗的代表性不足的這個問題,便會影響未來針對女性醫療的新開發。因此,無論是聯邦政府或者生技產業資助的研究,任何涉及臨床研究的研究者,都必須特別注意有足夠的女性參與該臨床研究。並且應該要設計一些研究,來有效說明在治療上的潛在性差異。

 

只有積累了大量的科學數據,才能夠為女性提供更具個人化的醫療選擇。

 

「一體適用法則」(one-size-fits-all approaches)

長久以來,醫學界一直採取這種「一體適用法則」(也就是不會特別去關注女性在臨床研究上的代表性不足,和臨床治療上的性差異)。因此,若是生技產業的領導者和投資者也不特別去關注女性的健康時,這產業便會持續保有盲點,而無法看到那些可能成為市場機會的創新。

 

「個人化醫學」的出現,為嶄新且重要的治療方式打開了大門。不僅女性需要和男性不同的治療方式,女性整體更能由生物學、遺傳學、健康史、人口統計學,和種族/族群等面向的差異,更進一步地分為更多的次群體。而每個次群體,都需要獨特設計的治療方法和程序。這種「醫學可以並且應該個人化」的思維,伴隨著能更好地開發醫療的技術(像是基因體定序或機器學習等技術),將會為女性帶來更多個人化的醫療選擇。

 

向前邁進

越來越多為了女性健康而創立的公司崛起,且這些公司又由女性擔任領導者。創業投資家和銀行家也逐漸被吸引到這個專業領域來,這五年以來,針對這領域內初創企業的投資,持續穩定地增長。 

 

同時,女性仍是家庭中的主要健康照護決策者。女性在為自己和家人做治療相關的決策時,越來越看重治療效益、費用和便利性。這表示企業端在開發針對女性的療法時,不僅僅要思考該療法能如何改善她們的健康和身心狀態(well-being),同時,也需要考慮該療法對女性而言的效益和她們使用時的便利性。

 

隨著往前邁進這一步,生技產業務必不要忘記,迄今為止,改善女性健康的任務進展地有多麼地緩慢。女性健康若能改善,往往也能替產業帶來更多的創新。若避孕藥的治療方法和藥物的可近性改善後,能使女性更好地掌握她們的生育,避免意外懷孕。女性因此能完成學業、進入勞動力市場而保有經濟上的自由。這對於女性群體和整體的社會經濟而言,都會是相當有益的。

 

所以說,支持這些和女性健康相關的研究和發展,不但有「前」景,也有「錢」途。

 

 

翻譯來源STAT(2017.12.08)

 

 


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