為什麼有些癌症只影響年輕女性

胰臟癌有許多形式,其中「黏液性囊腺瘤(mucinous cyst)」特別影響女性,而且通常是年輕女性。這怎麼可能?胰臟又不是受到女性荷爾蒙影響的器官,怎麼會有這樣的性別差異?最近一份研究對這樣的現象提出了可能的解釋。

 

「黏液性囊腺瘤」這種胰臟癌類型與另一種卵巢的黏液型癌症有奇怪的相似處。瑞士與美國的研究人員合作進行大規模的基因體分析,發現這兩種癌症都源自於「胚胎生殖細胞(embryonic germ cells)」。在胚胎階段這些生殖細胞還未分化,他們會遷移至卵巢,而在過程中有些生殖細胞誤停在其他器官上,如:胰臟,讓個體有在未來30年後,在不同的器官罹患和卵巢相同癌症的風險。

 

卵巢和胰臟的粘液性腫瘤影響年齡在30至40歲之間的年輕女性。這種形式的腫瘤形狀類似大囊腫,裏頭充滿液體,約佔卵巢和胰臟癌的3%,通常通過手術治療。若及時治療,囊腫可被完全去除。不過,有15%的病例囊腫在手術前破裂使癌細胞擴散到腹膜引起轉移,癌細胞轉移後對化療具有高度耐藥性。在這種情況下,患者的預後不超過一年。

 

研究負責人Intidhar Labidi-Galy博士表示,這項研究是從臨床觀察開始的。身為卵巢癌的專家,Labidi-Galy偶然發現了一篇論文,詳細介紹了胰臟粘液性腫瘤的基因特徵。令他驚訝的是,儘管這兩種器官沒有直接的關係,胰臟粘液性腫瘤與卵巢的粘液性腫瘤具有相同的基因變化。該篇論文的第一作者Kevin Elias博士確定了兩種腫瘤之間的密切聯繫:相同的基因突變、相同患者類型–年輕女性、通常是吸煙者。更令人驚訝的是,在胰臟粘液性腫瘤發現卵巢組織。

 

共同的起源

卵巢和胰臟只有在胚胎發育期間才非常接近。在懷孕初期,胚胎擁有原始生殖細胞,原始生殖細胞在某種程度上是配子,即卵母細胞或精子的前體,他們在妊娠4到6週之間在人體中遷移。生殖細胞經過未來的胰臟,並在妊娠第7週左右抵達性腺的外圍。Labidi-Galy博士表示,很有可能,其中一些生殖細胞在遷移路上就停下來了。

 

透過公開的資料,研究人員辨識出懷孕第6、7、11及17周時原始生殖細胞在器官裡的基因表現,發展出「轉錄組學特徵(transcriptomic profile)」。研究團隊用這些特徵與胰臟及卵巢的基因表現進行比較,以瞭解這兩種器官健康、黏液型囊腫及其他腫瘤的特徵。

 

結果顯示,卵巢及胰臟黏液型腫瘤的「轉錄組學特徵」與卵巢及胰臟本身大為不同,而是與原始生殖細胞非常相似。

 

遷移期間意外的停止

研究結果顯示,女性在胚胎階段,細胞在遷移過程中意外發生的停止,可能在幾十年後以癌症的方式表現出來,而是否表現出來取決於其他風險因素如吸菸及這些原始生殖細胞在體內的位置。事實上,雖然科學家只檢查了胰臟和卵​​巢,但過去已經有類似的病例顯示,這種生殖細胞遷移過程中誤停的現象也發生在其他器官上,特別是在肝臟或腹膜中。

 

Labidi博士總結,我們的結果不會改變對患者的手術治療,但會讓我們反思化療方案。這些罕見的腫瘤有點像癌症的孤兒疾病,沒有標準的治療方法。我們希望將它們與其他癌症聯繫起來以找到有效的治療方法。我們處於個人化腫瘤學的核心:了解每個細節中的敵人會使患者更容易與疾病戰鬥。

 

編譯來源:Eurekalert(2018.10.19)

 

 

 

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